View of Versailles by Fabrice Lemessier via Wikipedia Commons

La Peinture et la Sculpture présentant le médaillon de Louis XIV, June 1682 by Jacques Prou, Photo © Musée du Louvre/P. Philibert 

Prise de possession de la Louisiane, Jean-Adolphe Bocquin, 1870s. BnF Prints and Photographs Department

L’explorateur français René Robert Cavelier de La Salle a baptisé la Louisiane en l’honneur du roi Louis XIV dont le Château de Versailles célèbre le tricentenaire de la mort tout au long de l’année 2015.  (http://www.chateauversailles-spectacles.fr/spectacles/2015/tricentenaire-louis-xiv-1715-2015

De la Salle, un explorateur et personnage controversé né à Rouen en 1643 a pris possession du territoire pour la France en avril 1682.  Pendant que La Salle descendait le Mississippi pour planter le drapeau du royaume, les travaux de construction battaient leur plein à Versailles.  Le palais, toujours en travaux, s’ouvrit en mai 1682, à peine un mois après l’arrivée de La Salle à l’embouchure du Mississippi.

Louis XIV, lui apporte son soutien pour monter sa 3°expédition afin de s’assurer une meilleure maîtrise de la France sur l’Amérique du Nord. La Salle quitte le port de La Rochelle le 24 juillet 1684 avec le titre de gouverneur de la Louisiane à la tête d’une expédition composée de quatre bateaux et près de 300 colons.

5191_s0002150.001

La Peinture et la Sculpture présentant le médaillon de Louis XIV, Jacques Prou, 1682

Pour autant,  le palais et le nouveau territoire n’ont pas bénéficié du même niveau d’attention de la part de Louis XIV, ce dernier démontrant un bien plus grand intérêt pour Versailles et les Beaux-Arts.  Ceci n’est pas surprenant, car la nouvelle colonie était un immense territoire, peu peuplé et sans or, donc une source de dépenses pour le royaume.

L’extraordinaire intérêt porté par Louis XIV aux Beaux-Arts est immédiatement visible dans l’architecture et les jardins de Versailles.  Les activités du Tricentenaire évoquent aussi son intérêt pour l’opéra, le ballet, le théâtre et la musique sacrée.  Mécène des architectes, jardiniers et autres tapissiers. Il était aussi joueur de guitare, collectionneur de tableaux et d’antiquités et danseur lors des ballets de la cour. Parmi les activités du Tricentennaire, on trouve d’ailleurs une recréation du fameux Ballet Royal de la Nuit où Louis XIV âgé de quinze ans incarna pour la première fois Le Roi Soleil en 1653.

The French explorer René Robert Cavelier de La Salle named Louisiana in honor of Louis XIV. 2015 marks the 300th anniversary of Louis XIV’s death with Château de Versailles featuring organized many special programs and exhibits (http://www.chateauversailles-spectacles.fr/spectacles/2015/tricentenaire-louis-xiv-1715-2015)

Jean-Adolphe Bocquin BnF

Jean-Adolphe Bocquin, prise de possession de la Louisiane par Cavelier de la Salle en 1682

René Robert Cavelier de La Salle, a colorful explorer born in Rouen in 1643, claimed all of the Louisiana territory for France in April 1682.  That date also makes Versailles and the Louisiana Territory contemporaries.  While La Salle was making his way down the Mississippi, work was underway on the Palace of Versailles, which although still a construction site, opened in May 1682, one month after La Salle’s arrival at the source of the Mississippi.

Although the Louisiana territory and the palace were contemporaries, Louis XIV was clearly more drawn to the charms of Versailles and no wonder. From the start, the Louisiana colony was a drain on Finances, lacking both gold and people.  So it seems fitting that there is little focus on the colonies in the tercentenary exhibits at Versailles and that very great attention is given to Louis XIV’s activities in the arts.

The breadth of Louis XIV’s interest in the arts is immediately visible in the architecture and sculpture of Versailles.  Tercentenary activities on the arts also cover his work on musical gardens and fountains, opera, ballet, theater, and sacred music.  His role as an active participant in the arts is also highlighted.  Louis XIV was not only the sponsor of the leading architects, gardeners and tapestry makers of his day, he also participated directly, playing the guitar, collecting paintings and antiques and dancing at the court ballets.  Special activities in 2015 include a recreation in November of the Royal Ballet of the Night where a 15 year old Louis XIV first presented himself to the world as the Sun King in 1653.