Text by Jean-Pierre Bruneau
Photo album cover by Smithsonian Folkways Collection

Affiche Leadbelly 1949 Paris

Poster of 1949 Paris Concert

2015, année de la reconnaissance pour Lead Belly qui fut le premier chanteur de blues à se produire  à Paris en 1949, quelques mois avant sa mort. Sa vie fut  passablement mouvementée et son influence considérable, notamment sur la scène rock britannique des années 60 et 70.  Ces derniers temps, des célébrations en tous genres ont eu lieu pour honorer sa mémoire : exposition à Los Angeles, film documentaire,  concerts « hommage » à Washington et à Londres, édition d’un coffret monumental de 5 CD avec livre illustré de 140 pages pour la Smithsonian Folkways Collection (http://www.folkways.si.edu/leadbelly). En France les bluesmen Eric Bibb et Jean-Jacques Milteau sortent un CD chez Dixiefrog,  « Lead Bellly’s Gold » superbe et sensible adaptation de ses titres les plus célèbres.

Né Huddie Ledbetter dans la paroisse louisianaise de Caddo, au nord-ouest de l’Etat vers 1888, il fut d’abord travailleur journalier itinérant et absorba divers styles de musiques populaires, blues, chants de travail, gospel, folk.  Très costaud, doté d’un fort tempérament, il fut à plusieurs reprises emprisonné pour tentative d’homicide (c’est en prison qu’il a acquis son surnom Lead Belly -ventre de plomb-) mais fut à chaque fois gracié grâce à sa musique, notamment au pénitencier d’Angola en Louisiane où il fut enregistré par les célèbres musicologues John et  Alan Lomax qui l’emmenèrent à New York où il devint le « roi de la guitare à 12 cordes » et la coqueluche de la scène folk locale aux côtés de Pete Seeger et de Woody Guthrie. Il grava des douzaines de chansons dont beaucoup sont devenus des classiques tels  « House of the Rising Sun » ou encore « Goodnight Irene » récemment repris par le membre des Rolling Stones Keith Richards sur son dernier album solo « Crosseyed Heart » paru en septembre 2015.

Smithsonian Album Cover

Cover of Smithsonian Folkways album

2015 is the year of recognition for Lead Belly, the first American bluesman to perform in Paris, back in 1949, a few months before his death.  His life was full of complicated turns and his influence was enormous, especially on the British blues and rock scene of the ’60’s and ’70’s.  Recently all kinds of celebrations have taken place in his honor: an exhibition in Los Angeles,  tribute concerts in Washington and London, release of the Smithsonian Folkways Collection of  a 5 CD’s box set with a 140 page book (http://www.folkways.si.edu/leadbelly). In France two blues performers Eric Bibb and Jean Jacques Milteau joined to produce the CD  « Lead Belly’s Gold » (Dixiefrog label) a superb and sensitive adaptation of his most famous songs.

Born Huddie Ledbetter around 1888, in Louisiana’s Caddo parish, in the northwestern part of the state, he was an itinerant musician and laborer with a gift for collecting and adapting various styles of popular music: blues, work songs, gospel, folk music. A strong man with a hot temper, he was convicted (his moniker Lead Belly was probably earned in prison) several times for assault and intended homicide but each time was paroled, thanks to his music, notably from Angola State Prison. He was recorded in Angola by the well-known musicologists John and Alan Lomax who took him to New York City where he became « the king of the 12 string guitar » and the darling of the local folk scene alongside Pete Seeger and Woody Guthrie. He recorded a cornucopia of songs including the classics « House of the Rising Sun » and  « Goodnight Irene », the latter was recently covered by Keith Richards of Rolling Stones’ fame on his solo album, « Crosseyed Heart » released in September 2015.