Portrait of Estelle Musson Degas, Edgar Degas
1872, Oil on Canvas
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Image provided by NOMA – New Orleans Museum of Art

A Cotton Office in New Orleans, Edgar Degas
1873, Oil on Canvas
Edgar Degas [Public domain], via Wikimedia Commons

Actuellement le Musée des impressionnismes de Giverny à travers son exposition «Degas, un peintre impressionniste?» http://www.mdig.fr/ met en valeur un artiste apprécié dans le monde entier mais dont les liens personnels avec la Louisiane sont bien moins connus. Ses échanges familiaux et culturels avec la Louisiane furent une histoire à multiples facettes : sa mère Célestine Musson Degas, née à la Nouvelle Orléans d’une famille créole, l’arrivée de ses cousines à Paris fuyant une ville en pleine désordre après la guerre de Sécession, son frère René parti en Louisiane pour refaire sa vie, enfin sa visite à ses cousins à la Nouvelle Orléans en 1872, une période remplie de troubles économiques et sociaux.

Pendant les six mois intenses de son séjour, Degas a peint 24 tableaux et s’est engagé dans une relation passionnelle avec sa belle-sœur Estelle Musson. Ces évènements moins connus de sa vie en Louisiane sont au cœur d’une nouvelle pièce de théâtre «Degas in New Orleans» (2014) publiée par la louisianaise Rosary O’Neill. Rosary a également écrit un roman historique décrivant la visite de Degas à la Nouvelle Orléans. Nous espérons le voir publié prochainement – et bien avant le centenaire de la mort de ce grand artiste en 2017.

Aujourd’hui, on peut découvrir au New Orleans Museum of Art, le « Portrait of Estelle Musson Degas« , visiter la Degas House, avenue de l’Esplanade, où Degas a séjourné chez les Musson et la maison d’Estelle. On peut également lire les lettres du peintre à ses cousins rassemblées à la bibliothèque de l’Université de Tulane. En France, au Musée des Beaux-Arts de Pau, le tableau «Un bureau de coton à la Nouvelle Orléans» offre un témoignage détaillé de l’entreprise de coton de son oncle et de certains de ses parents louisianais.

Degas is currently the subject of an exhibit called “Degas, an impressionist artist?” at the Musée des Impressionismes http://www.mdig.fr/ in Giverny. While his works are famous worldwide, his private life and strong ties to Louisiana are less well known.

His life is full of family and cultural exchange between France and Louisiana; culminating in his 1872 visit to his New Orleans relatives during a period of tremendous economic and social upheaval. But like all great stories, the adventure starts much earlier with his mother Celestine Musson Degas, born in New Orleans into a prominent Creole family, his cousins’ 1862-1865 sojourn in Paris to escape the turbulence of Reconstruction New Orleans and his brother René’s departure to New Orleans to work with his uncle in the cotton business.

During his six month stay in New Orleans, Degas was very active artistically creating 24 paintings, while engaging in a tragic love affair with his sister-in-law Estelle Musson. This and other little known facts around Degas’ New Orleans’ stay were brought to life in a recent play by Rosary O’Neill, Degas in New Orleans (2014). Rosary has also written a not yet published biographical novel based on Degas’ visit – just in time for the 100th anniversary of his death in 2017.

Today, you can visit the New Orleans Museum of Art to see Degas’ « Portrait of Estelle Musson Degas, » and visit the Degas House on Esplanade Avenue, where Edgar Degas stayed with the Musson family. You can see the home of his muse Estelle Degas, or read his letters to his Louisiana cousins in the Tulane Library. At the Musée des Beaux-Arts (Pau, France), Degas’ painting « A Cotton Office in New Orleans » provides a fascinating window into his visit showing a number of his relatives in the uncle’s cotton brokerage.