texte: Claude Dufeux, Responsable de la Délégation régionale de FL/FA Champagne-Ardenne

C’est une étape du jumelage entre deux villes : Jennings (LA) et Baâlons dans les Ardennes qui a fait naître ce voyage. Les Louisianais venus en France en 2013 ont à leur tour accueilli leurs « cousins » français en octobre 2016 : une trentaine d’adhérents de FL/FA à laquelle la chaîne  TF1 a délégué deux reporters de l’émission Reportages Découverte.

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Puits de pétrole

L’origine de ce jumelage est, il y a 133 ans, l’émigration en Louisiane où il faisait fortune dans le pétrole, du jeune ardennais Eugène Houssière. Il y fit souche et fit venir quelques compatriotes de sa région.  Voir notre article blog 2015. C’est pourquoi l’association FL/FA Champagne-Ardenne avait pour volonté d’associer les communes de Vendresse et de Bairon et ses environs – Les Alleux à ce jumelage.

Les «cousins», dont la visite est annoncé par la presse locale, sont invités à une première réception chez Sandra Houssière Patin, fille d’Ernest Arthur Houssière et Virginie Lee Hérald y ont rencontré de nombreux membres de la famille Houssière venus parfois de très loin : Texas, Californie etc…

Un moment de recueillement dans le cimetière de Jennings sur les tombes des ancêtres ardennais morts en Louisiane a précédé en soirée dans le grand jardin de Steve et Michelle Gunnell, au bord de la piscine, une dégustation de cochon de lait grillé à la mode louisianaise au son d’un orchestre cajun.

Le jour suivant, le groupe a pu visiter le bayou « Nez piqué » et partager ensuite le pique-nique annuel des paroissiens de l’église « Our Lady Help of Christians. Pour fêter le centenaire de cette église, une messe spéciale en français a été célébrée par Monseigneur l’Evêque Glen John Provost assisté du Père Charles McMillin et du prêtre français de Charleville-Mézières, Pascal Bardet qui a accompagné le voyage.

La  journée s’est terminée par un banquet de jumelage et de clôture donné au musée Zigler à l’intérieur de l’Hôtel de ville où se sont échangés des cadeaux : livres, drapeau… et une chartre d’amitié. A la demande des Louisianais, la Marseillaise a été chantée par tous les participants pour clôturer ce séjour culturel et familial.

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Visite fabrique de Tabasco

Les 3 jours passés à Jennings ont été entièrement organisés par David Marcantel délégué France Louisiane à Jennings en collaboration avec Claude Dufeux, de FL/FA Champagne-Ardenne.

Bien sûr cet échange a permis aux participants de recontrer des adhérents FL/FA Philippe Gustin et May Waggoner à Lafayette et de faire un périple dans les sites touristiques de Louisiane : plantations, fermes de crocodiles, promenades dans les bayous, hommage à Evangeline, dîners dans les « fais dodo » et musique à la Nouvelle Orléans, le coeur du voyage restant les échanges chaleureux à Jennings.

A 2013 get together in France between the citizens of Jennings (LA) and Baâlons (France) has now come full circle.  In October 2016, 30 members of the France-Louisiane Association from the French Ardennes enjoyed a trip to visit their “Louisiana cousins” and tour the state.  Joining the group were two TV reporters from the French station TF1, investigating overseas French family connections for the Reportages Découverte television show.

The origin of the connection between these two towns was covered in our 2015 blog article.  In summary, the young Eugène Houssière imigrated from the Ardennes 133 years ago and played a key role in development of the oil & gas industry.  Once established in Louisiana, he was joined by others from his village in France.

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First oil well in Louisiana

On arrival in Louisiana, the French cousins enjoyed a reception hosted by Sandra Houssière Patin, daughter of Ernest Arthur Houssière and Virginie Lee Hérald, where they met other family members coming from Texas, California and other US states.   The local press also wrote a nice article announcing the visit. During the visit, a full program kept the group busy.  .After a moment visiting the final resting places of the first immigrants from their region, they were off to Steve and Michelle Gunnell’s garden to enjoy suckling pig, Louisiana style, with a Cajun band setting the pace.

The next day the group visited the Bayou Nez Piqué and then participate in the annual parishioners’ picnic at the Our Lady Help of Christians church.  A special mass in French was celebrated by Monseigneur l’Evêque Glen John Provost supported by Father Charles McMillin and the French Priest Pascal Bardet of Charleville-Mézières, a member of the group.  The day ended with a banquet celebrating the close ties between the two towns at the Town Hall where gifts were exchanged.

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Nottoway Plantation

On special request, the French group sang la Marseillaise to close the evening and the overall visit.  The three days in Jennings were organized by David Marcantel, a member of France-Louisiane in Louisiana, with Claude Dufeux, leader of FL/FA’s Champagne-Ardenne delegation, leading the trip.

Before and after Jennings, the French group also enjoyed numerous Louisiana’ highlights.  Among their experiences: magnificent plantations, rum distilleries, alligator farms, Cajun food, bayou tours, and the many sights and sounds of New Orleans.   They were also able to meet FL/FA members Philippe Gustin et May Waggoner in Lafayette. That being said, the beating heart of this trip was and remains the warm and friendly times spent with the welcoming people of Jennings.